Virus

Mientras buscan formas de contener el brote de un virus causando neumonía en China, algunos científicos están buscando descubrir su origen animal. Al parecer, gracias a una investigación todo parece sugerir que el virus es nativo de las serpientes.

El germen dominado por ahora cómo 2019-nCoV, es un tipo de coronavirus. La mayoría de los coronavirus que afectan a las personas causan poco más que un resfriado común, que pueden pasar a ser potencialmente peligrosos. Estos virus también pueden infectar a una amplia variedad de animales, y un coronavirus transmitido por animales pasa con éxito a las personas, nuestro sistema inmunológico podría ser capaz de eliminarlo.

Esa falta de familiaridad es lo que causa que los virus se vuelvan virales, aunque no necesariamente contagiosos. Deben seguir un patrón que ya hemos visto en los coronavirus que causan SARS y MERS, virus que terminaron matando entre el 10% a 30% de sus víctimas durante los brotes iniciales.

En los primeros casos del 2019 n-CoV que se han reportado aparecen en diciembre del año pasado en la región Wuhan en China. Los médicos sospecharon de inmediato que se propagaba a través de los animales. Muchas de las primeras víctimas habían visitado un mercado local de alimentos, ahora cerrado, que con frecuencia albergaba todo tipo de animales vivos.

Desde entonces, el número de víctimas documentadas ha estallado hasta alcanzar más de 400 casos en total ayer, 21 de enero, según el gobierno chino, mientras que al menos 17 personas han fallecido. Lo que preocupa a todos es que el virus está infectando personas que nunca habían visitado el mercado, confirmando que es capaz de propagarse de persona a persona.

Un nuevo estudio publicado hoy en el Journal of Medical Virology, analiza el código genético de 2019-nCoV, que fue identificado por científicos que trabajan para el gobierno chino y compartido con la comunidad de investigación global a principios de este mes.

Los investigadores, todos en China, compararon la secuencia genética de 2019-nCoV con otras especies conocidas de coronavirus. Su análisis inicial encontró que el virus es una mezcla entre un coronavirus que se origina en murciélagos y otro coronavirus cuyo origen es desconocido, un proceso llamado recombinación.

Esta recombinación parece más evidente en la parte del ARN del virus que te permite reconocer los receptores de la superficie de una célula. Los científicos concluyeron que el huésped natural más probable del virus es una serpiente, según los patrones de ARN que el virus comparte con otros coronavirus transmitidos por serpientes. Las serpientes se cultivan y venden comúnmente en China como remedios alimenticios y de medicina alternativa. La combinación genética observada en 2019-nCoV, escribieron los investigadores, “puede contribuir a la transmisión de especies cruzadas de serpientes a humanos”.

Una cantidad de casos del 2019-nCoV se han comenzado a reportado en Estados Unidos y otros países, aunque todos parecen haberse originado en un viaje a la región china de Wuhan. El rápido desarrollo del brote ha alcanzado un punto crítico en China. Esta tarde, el gobierno chino ordenó el cierre completo del transporte público en Wuhan, así como la cancelación de vuelos y trenes que salen de la ciudad de 11 millones de personas.

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